Utrecht. Wenen. Parijs. Het zijn maar een aantal plekken waar Kathelijn Vermote stopte op de weg naar het waarmaken van een droom: dierenchirurg worden. Ondertussen zit ze 20 jaar in het vak en helpt ze er nog elke dag honden en katten bovenop na een ongeval of ziekte. Een job die ze, zo blijkt, nog lang niet beu is. “Steeds meer mensen willen enkel de beste zorgen voor hun huisdieren.”   

Als we onze interviewees zouden rangschikken volgens ‘Meest tot de verbeelding sprekende job’, dan zou Kathelijn wellicht hoog eindigen. Als talentvolle chirurge, geboren en getogen in Brussel, leggen mensen elke dag het lot van hun dierbaarste huisdieren in haar handen. Van darmoperaties tot fracturen en gescheurde kruisbanden: Kathelijn lapt de dieren terug op, zodat hun baasjes nog lang van hun gezelschap kunnen genieten.

“Ik wilde al chirurg worden van toen ik heel klein was,” begint Kathelijn. “En ook met dieren was ik altijd veel bezig. De liefde voor geneeskunde heb ik wellicht van mijn grootouders meegekregen. Mijn grootvader was kinderarts, en ik ging heel vaak met hem mee naar het bos om te leren over de natuur en over de dieren. Bovendien was mijn grootmoeder één van de weinige vrouwelijke radiologen.”

"De liefde voor geneeskunde heb ik wellicht van mijn grootouders meegekregen."

“Ik heb voor dierenarts gestudeerd, en koos daarna snel voor chirurgie. Op de universiteit werd ik assistent ‘weke delen chirurgie’ (alles in de buik, en de thorax), om daarna een residentie te doen voor de European College of Veterinary Surgeons. De opleiding was zwaar maar enorm interessant: we werden 4 jaar lang over heel Europa op sleeptouw genomen door specialisten die je operaties leerden op universitair niveau. De druk was hoog: we moesten ook publiceren en aan wetenschappelijk onderzoek doen. Toch was het een belangrijke leerschool.”

“Ik heb in Europa op heel wat plekken gewerkt, ook als orthopedist, om dan daarna mijn eigen spoedkliniek op te richten met twee collega’s. Maar uiteindelijk wilde ik toch alleen aan de slag. Op dit moment werk ik als freelance chirurg met Dilbeek als thuisbasis. Het is het begin van een nieuw verhaal, en bereikbaarheid is daarbij een belangrijke factor: mensen willen niet te ver rijden met hun honden en katten.”

Goede band met dierenartsen

Vooral de samenwerking met dierenartsen is iets waar Kathelijn volop van geniet. “Het is fantastisch om kennis te kunnen delen,” vertelt ze. “Dierenartsen kunnen de operaties die ik doe mee volgen, toelichting krijgen, om dan vervolgens de mensen beter te informeren, ook over de nabehandeling. En voor de mensen is het natuurlijk ook aangenaam: zij kunnen gewoon bij hun eigen dierenarts terecht, en hoeven het land niet te doorkruisen voor een operatie.”

“Als een dier kanker had, werd er vroeger heel snel voor euthanasie gekozen. Nu kunnen we tumoren wegnemen, opereren, chemo doen."

In tegenstelling tot vroeger kiezen mensen veel sneller voor een operatie. Het beroep is op dat vlak enorm geëvolueerd. “Als een dier kanker had, werd er vroeger heel snel voor euthanasie gekozen,” vervolgt Kathelijn. “Nu kunnen we tumoren wegnemen, opereren, chemo doen,... Dingen die vroeger ondenkbaar waren, zijn nu mogelijk. Fracturen kunnen we herstellen met nieuwe technieken, en er is meer en meer fysiotherapie om de revalidatie goed aan te pakken. Mensen hebben een grote emotionele band met hun dieren. Het zijn leden van de familie, die net als zijzelf de beste zorg verdienen.”

Getrainde dieren

“Ik krijg enorm veel voldoening van een geslaagde operatie, en doe er makkelijk 1 à 2 per dag. Toch komt er bij het beroep veel meer kijken: research bijvoorbeeld, om bij te blijven met de ontwikkelingen in het beroep. Nochtans blijft het opereren mijn passie: als ik dat eventjes niet kan doen, word ik echt ongelukkig.”

"Ik ben vooral fier als het goed gaat met speciale dieren, zoals sporthonden, blindengeleidehonden,... Je wil dat die dieren hun helpende functie kunnen blijven uitvoeren."

“Een ander fijn aspect van de job is dat mensen contact met mij houden om te vertellen hoe het gaat met hun dieren. Ik ben vooral fier als het goed gaat met speciale dieren, zoals sporthonden, blindengeleidehonden, assistentiehonden, enzovoort. Vaak zit er veel geld achter om die getraind en opgeleid te krijgen. Je wil dan ook dat ze hun helpende functie kunnen blijven uitvoeren. Een operatie is op zo’n moment enorm veel waard, want mensen zijn daar echt afhankelijk van. Maar het hoeven natuurlijk niet altijd speciale dieren te zijn. Zo zijn gezelschapshonden voor oudere mensen ook enorm belangrijk. Ze putten daar enorm veel liefde en gezelschap uit.”  

Het zelfstandigenleven

Het zelfstandigenleven zit Kathelijn als gegoten. Er zijn weinig aspecten van haar werk die ze met tegenzin doet. Zelfs de aanpassing aan elke nieuwe praktijk, de uren in de wagen, en het administratieve werk zijn geen grote obstakels. Ze geeft wel aan dat het werk nooit stopt. “Je mag geen off-day hebben. Ik kom elke dag nog nieuwe dingen tegen in de operatiezaal, en moet mij dus goed kunnen concentreren. Zelfs als ik ‘niets’ te doen heb, ben ik toch weer met mijn administratie bezig, of met marketing. Als ondernemer is er immers altijd werk. Tijdens vrije momenten doe je de dingen die je al lang uitstelt: cursussen boeken, naar het buitenland gaan voor bijscholingen, vakliteratuur lezen. Er komt wel een zekere rusteloosheid bij kijken, ja.” (lacht)  

De band met BlueGround

Kathelijn werkt sinds januari samen met BlueGround. “Blueground heeft de opstart van mijn zelfstandige activiteit begeleid. Wat ik vooral handig vond, is dat ze mij geholpen hebben om een aantal boekhoudprogramma’s onder de knie te krijgen, waaronder Yuki. De kleine dingen doe ik zelf: ik maak er een gewoonte van om geregeld mijn facturen in te brengen en BlueGround doet de rest met Yuki. Alles kan zo heel snel opgevolgd worden, en je ziet meteen resultaat. Ik ben blij dat er nooit een papierberg op mij staat te wachten.”

"Ik ben blij dat er nooit een papierberg op mij staat te wachten.”

Nochtans rekent Kathelijn wel op haar boekhouder om de grote lijnen uit te tekenen. “Een goede boekhouder moet kennis hebben over de steeds veranderende wetgeving in je sector, en moet de strategie van je zaak volledig uittekenen en opvolgen.”

Ook bereikbaarheid vindt ze erg belangrijk. “Ik mag bellen naar BlueGround wanneer ik dat wil, en ik heb nooit de indruk dat ik stoor. Een los, informeel contact is op zulke momenten belangrijk. Zelfs de domme vragen mag ik op elk moment van de dag stellen (lacht).”

Meer weten over de activiteit van Kathelijn? Bekijk dan zeker eens wat ze doet op www.chirurgiegezelschapsdieren.be